Wie: Jelle Collignon en Heidi Willekens
Staat: Florida
Jaar: Juli 2010
Bestemmingen: Miami, Cocoa Beach, Orlando
Bezienswaardigheden: Miami Art Deco District, Everglades, Kennedy Space Center, Walt Disney World, SeaWorld

Na een vlucht van 8 lange uren zetten we in Philadelphia voor het eerst voet op Amerikaanse bodem. De eerste Amerikaan die we tegenkomen vuurt meteen een hele reeks vragen op ons af. Wie ben je? Wat kom je hier doen? Hoe lang blijf je? Geen simpele, die van de grenscontrole. Gelukkig goed geantwoord op alle vragen, dus mogen we de VS binnen! Nu de bagage oppikken en inchecken voor onze binnenlandse vlucht naar Miami. Daar kiezen we onze huurauto uit en rijden naar het eerste hotel, de Howard Johnson in Miami Beach. De Howard Johnson is een degelijk hotel, al is het wel oud aan het worden. We zaten hier 2 nachten en hadden geen klachten, buiten een onvriendelijke receptionist. Toen we ‘s morgens naar Miami vertrokken kwamen we in de lobby nog enkele Belgen tegen. Uit Dessel dan nog wel!

Florida Kia Rio

Na een deugddoende nachtrust trekken we naar South Beach. We merken het meteen, het is hier warm en heel vochtig.. De Art Deco buurt is de ideale achtergrond voor een wandeling over de boulevard langs het parelwitte strand. Het weer steekt een beetje tegen, dus geen rolschaatsende bikinibabes.. Dan maar verder naar Downtown Miami. Een ritje met de Metromover brengt ons langs de indrukwekkende wolkenkrabbers. Uitblazen doen we in Bayfront Park, waar we de eerste inkopen doen in Bayside Marketplace.

Florida Miami

‘s Avonds nog iets gedronken in het hotel en op tijd in bed gekropen want de jetlag is nog wat voelbaar.. Na een goede nachtrust verlieten we Miami Beach en zetten koers naarCocoa Beach. Na ongeveer een uur rijden hadden we een tussenstop gepland in Boyton Beach, waar we het Loxahatchee National Wildlife Refuge bezoeken. Dit is een uitloper van de Everglades. Na een wandeling door een cypressenmoeras waagden we ons aan de rand van het water waar de Everglades beginnen. We hadden geluk, vlakbij gleed een alligator geruisloos door het water! Is het hier zo warm of is dat angstzweet?

Florida EvergladesFlorida Alligator

Terug de auto in met de airco helemaal open. Volgende bestemming is Cocoa Beach. Hier overnachten we in het International Palms Resort. Een chique naam, maar het leek meer op een motel. De kamers waren niet heel proper. Volgende keer zouden we toch een ander hotel kiezen.. Eens in het hotel ingecheckt stappen we weer in de auto om gaan te shoppen in de grootste surfshop van de VS, Ron Jon Surf Shop. Deze winkel is 24/7 open en heeft alles wat met surfen te maken heeft! Enkele T-shirts rijker (en wat dollars armer..) zoeken we bij ons hotel een gezellig restaurantje met zicht op zee en genieten rustig van de avond.

De volgende 4 dagen worden vermoeiend. We komen dichter en dichter bij Orlando en elke dag staat er een park op het programma. We starten met het Kennedy Space Center. De rit naar daar is al de moeite waard. We rijden langs Port Canaveral, waar de Freedom of the Seas klaar ligt voor cruises naar de Caraiben en de Bahamas. Man, zo een cruiseschip is echt gigantisch groot! In de verte zijn dan ook al het Vehicle Assembly Building en de lanceerplatformen van de NASA te zien!

Florida Freedom Of The Seas

Direct bij het oprijden van de parking vallen de raketten op die in de Rocket Garden zijn opgesteld. Op deze kleine oppervlakte staat een heel tijdperk aan geschiedenis tentoongesteld van de eerste Amerikaan in de ruimte tot de landing op de maan.

Florida Kennedy Space Center

De iets recentere geschiedenis van de ruimtevaart is te bewonderen aan de andere kant van het park. Hier staat een levensgrote Shuttle opgesteld naast zijn brandstoftank en motoren. Mooi om zien, maar toch vinden we het spijtig dat de voorlaatste lancering van de Shuttles verplaatst is naar januari.. Anders hadden we deze nog kunnen zien staan op het lanceerplatform.

Nu ja, er is meer dan genoeg te zien in het Kennedy Space Center,  zoveel zelfs dat we de tijd niet hebben om de bustour langs het Vehicle Assembly Building en Apollo Center niet kunnen doen.. Och, dan is er volgende trip nog iets nieuws te zien!

Florida Kennedy Space Center

Rond 18u sluiten we de dag af en rijden verder richting Orlando. Inchecken en na een wandelingetje in de buurt iets eten in de vele restaurantjes die rond het hotel staan. We verblijven in The Orlando Vista Hotel. Een proper, recent gerenoveerd hotel. ‘s Morgens wordt er in de bar een klein maar lekker ontbijtbuffet voorzien.

Onze eerste dag in Orlando is al meteen een onvergetelijke ervaring! We bezoekenSeaWorld, met als enige doel de orca’s te bewonderen! De orca show, Believe!, is een aanrader voor iedereen die Orlando bezoekt. Ongelooflijk hoe sierlijk en vlot deze gigantische dieren zijn.

Florida SeaWorldFlorida SeaWorld

SeaWorld is natuurlijk meer dan orca’s alleen. Zo is Blue Horizons een knap spectakel met dolfijnen en walvissen. De hele dag kan je hier alle dieren die je in het water kan vinden bekijken.

In een pretpark kunnen natuurlijk ook geen attracties ontbreken. Jelle had zich als 2e doel gesteld Manta te temmen, een achtbaan waarbij je met je rug tegen de sporen hangt, net alsof je door de lucht vliegt. Een super leuke ervaring!

Florida SeaWorld Manta

Na de bloedhete dag in SeaWorld trokken we richting Downtown Disney om iets te eten in PortoBello, een heel gezellig Italiaans restaurant.

De volgende 2 dagen staan volledig in het teken van de Magie van Disney, de reden waarom ik al jaren naar Florida wil, Walt Disney World!

Florida Walt Disney World

We starten met Disney’s Animal Kingdom. Dit is een kruising van Planckendael en Disneyland. Het park is gecentraliseerd rond de Tree of Life, een boom met in de stam de afbeeldingen van 325 diersoorten.

Florida Animal Kingdom

De verschillende themagebieden brengen je naar verschillende gebieden op aarde, met hun bijhorende fauna en flora. Of naar een ander tijdperk, zoals in Dinoland-USA. Hier vind je Dinosaur, een attractie waarin je in een met een teletijdmachine uitgeruste jeep op zoek gaat naar een kleine dinosaurus in een ver verleden, net voor een asteroide zal inslaan op de aarde en bijna al het leven verwoest.

Achteraan in het park bevindt zich Harambe, een Afrikaans dorp van waaruit je een safari kan maken doorheen de savanne. Op je tocht zie je olifanten, neushoorns, giraffen, buffels, … in de vrije natuur, zonder vervelende hekken.

Florida Animal Kingdom

De grote blikvanger van het park is Expedition Everest. Vanuit een klein bergdorpje in Nepal vertrek je met een bergtreintje op expeditie in de Himalaya. Maar voor je het weet sta je stil bij kapotgescheurde sporen en hoor je in de verte het gebrul van de Yeti. Hij is niet blij met je bezoek! De rest van de rit gaat tegen hoge snelheid om te ontsnappen aan de Yeti! Onze trein was gelukkig snel genoeg en na nog wat diertjes te hebben gekeken keerden we via Downtown Disney terug naar het hotel.

De tweede dag in Walt Disney World spendeerden we aan Disney’s Magic Kingdom. Dit park is te vergelijken met het Disneyland park in Parijs, enkel wat groter. De weg van de parking naar het park is al een hele belevenis. De parking ligt immers nog 1km van de ingang van het park. Om bij de ingang te komen heb je 2 mogelijkheden, ofwel de ferry over de Seven Seas Lagoon, ofwel de monorail. Wij kozen de monorail!

Florida Magic Kingdom

Eenmaal de ingang gepasseerd heb je vanop Mainstreet USA een prachtig zicht op het kasteel in het hart van het park. Rond het kasteel vind je de verschillende themagebieden: Adventureland, Frontierland, Liberty Square, Fantasyland, Mickey’s Toontown Fair en Tomorrowland.

Florida Magic KingdomFlorida Magic Kingdom

Disney’s Magic Kingdom heeft vele dezelfde attracties als Disneyland Parijs, maar hier vind je toch enkele toppers die we in Parijs nog missen en die dus bovenaan ons lijstje staan. Zo is er Jungle Cruise, een boottocht met een gids over de Congo River, de Mekong en de Amazone. Onderweg zie je allerlei dieren en kleine dorpjes. Disneyland Parijs is het enige Disney resort zonder deze attractie.. Een andere topper die in Parijs niet is terug te vinden, is Splash Mountain. Een boomstam attractie gebaseerd op Song of the West. Warning, you WILL get wet!

Florida Magic Kingdom Splash Mountain

Space Mountain is een klassieker die je in elk Disney resort kan terugvinden. Al zijn ze niet allemaal hetzelfde. De versie hier in Orlando ziet er veel futuristischer uit dan de Jules Verne-style versie in Parijs. Hier word je ook niet afgeschoten door een kanon, maar ga je in het pikdonker via een lift naar boven. Na een heel schokkerige rit door het heelal komen we weer op aarde terecht en zijn we het met elkaar eens dat de versie in Parijs veel beter is en je in ieder geval minder hoofdpijn bezorgt.. Onze algemene indruk van het park is heel goed, al vinden we het Disneyland park in Parijs wel gezelliger dan zijn grote broer in Orlando.

Op het einde van de dag nemen we met pijn in het hart afscheid van het Magic Kingdom en kruipen we moe maar voldaan in ons bedje.

Op onze laatste volledige dag in Florida trekken we naar de Florida Mall, een gigantisch winkelcentrum, om nog wat inkopen te doen voor we naar huis vertrekken. Net toen we ons er hadden bij neergelegd dat we gisteren het laatste pretpark van onze reis hadden gedaan, zagen we in de verte World of M&M’s, een pretpark van een snoepwinkel! Hier kan je onmogelijk een keuze maken uit de honderden verschillende kleuren en smaken.

Florida World Of M&M's Florida Mall

Na enkele dollars te hebben ingeruild voor enkele M&M’s trokken we naar Downtown Disney voor de Disney Store en een diner in het Rainforest Café. Hier eet je ergens midden in de jungle, met een hele hoop dieren om je heen. Om het half uur doven de lichten en barst er een donderstorm los. Echt de moeite waard!

En zo zijn alweer 9 dagen  gepasseerd en is het tijd om naar de luchthaven te  vertrekken om de terugreis aan te vatten.. De auto netjes afgeleverd en ingechecked voor de vlucht naar Philadelphia, van waar we weer naar Brussel vliegen.